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시리즈 | 김공필의 브랜드팩토리
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121살, 국내 최장수 상품 브랜드 ‘활명수’ 이야기

글 | 김공필    사진 | 동화약품 제공
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1897년, 조선이 대한제국으로 이름을 바꾼 그해 9월 서울 순화동에서 기념비적인 약품이 하나 탄생했다. 활명수(活命水), 우리나라 최초의 국산약이다. ‘생명을 살리는 물’이라는 뜻의 활명수는 이후 117년간 단 한번도 1위 자리를 내주지 않고 우리나라의 대표적인 소화제로서의 입지를 굳혀왔다.
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초창기부터 현재까지의 다양한 활명수들. 지난 117년간 부채표 상표와 이름 등 본질은 지키면서 시대의 변화에 맞게 제품명과 라벨 디자인을 일부 바꿨다.
 
 
활명수가 탄생할 무렵의 조선은, 명성황후가 시해된 사건인 을미사변(1895년)과 고종이 러시아공사관으로 피신하는 아관파천(1896년)을 겪는 등 가쁜 숨을 몰아쉬고 있었다. 그런 한편 1885년 최초의 서양식 의료기관인 광혜원이 설립되는 등 의료 분야에서도 근대화의 싹이 움트고 있었다.

활명수는 궁중의 선전관(지금의 대통령 경호실 간부에 해당하는 무관) 출신의 민병호씨가 동화약방(현 동화약품)을 창업하고, 궁중의 비방에 서양의학을 접목해 개발한 액제(液劑) 소화제다. 당시 조선에는 소화기 질환으로 고생하는 사람이 많았지만 달여 먹는 탕약에만 의존했다. 이때 전통 한약재에 수입 약재를 배합한 활명수는 먹기 편하고 효과가 빨리 나타나 출시되자마자 신비의 명약이라는 소문이 퍼져나갔다. 민씨는 활명수를 가지고 다니면서 자신이 다니던 정동교회 신도 등에게 나눠주면서 입소문을 확산시키고 반응을 살피기도 했다고 한다.
 
기네스북이 인정한 등록상표·등록상품 1호
 
활명수가 본격적으로 체계와 규모를 갖춰 생산, 판매된 것은 1910년의 일. 그 해 동화약방은 활명수의 상징이기도 한 부채표와 활명수를 상표 등록했다. 이로써 부채표는 국내 등록상표 1호에, 활명수는 국내 등록상품 1위에 등재됐다. 1966년 한국 기네스북협회는 동화약품을 국내 최고(最古)의 제조회사이자 최고(最古)의 제약회사로, 부채표는 최초의 등록상표, 활명수는 최초의 등록상품으로 공식 인증하기도 했다. 

발매 초창기 활명수는 상당한 고가였다. 1910년 활명수 1병의 값은 40전이었다. 1870년부터 1933년까지 64년간 일기를 작성한 농부 ‘심원권의 일기’에 따르면 1910년 전후의 쌀 1되는 약 10전이었으므로 당시 활명수 1병은 쌀 4되와 맞먹는 가격이었다. 이를 요즘 가격으로 환산하면 약 2만원으로 놀랄만한 고가다. 활명수 1병의 현 소비자가는 700원 내외다. 

활명수는 의약품의 근대화를 넘어서 항일 독립운동에 기여한 족적이 뚜렷하다. 아버지 민병호씨에게서 동화약방 경영을 맡은 민강 초대사장은 제약회사 경영 못잖게 독립운동에도 적극 가담하다가 1919년에 투옥되기도 했다. 석방 후에도 민강 사장은 서울 연통부를 순화동 동화약방 본사에 설치하고 활명수 판매 수익금의 상당액을 독립자금으로 제공했다. 서울 연통부는 김구 선생의 상해 대한민국임시정부가 국내와 국외 비밀 연락을 위해 설치한 비밀 행정기관으로 임시정부의 활동을 국민에게 알리고 국내의 각종 정보와 독립 자금을 임시정부에 보고, 전달하는 역할을 했다.

동화약방은 1936년 베를린올림픽에서 손기정 선수와 남승룡 선수가 각각 우승, 3위를 달성하자 조선일보(1936년 8월11일자 4면)에 다음과 같은 축하 광고를 큼지막하게 게재하기도 했다.
 
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동화약방은 일제 치하 우리 민족의 독립을 위해서도 적극 활약했다. 1936년 베를린 올림픽에서 손기정 선수가 우승하고 남승룡 선수가 3위를 달성하자 동화약방은 8월 11일자 조선일보 4면에 큼지막한 축하 광고를 냈다.(사진=조선일보 DB)
 
반도남아의 의기충전 손기정, 남승룡 양 선수 우승 축하
건강한 체력, 견인불발하는 내구력의 근원은 오직 건전한 위장에서 배태된다. 건강한 조선을 목표하고 다 같이 위장을 건전케 하기 위해 활명수를 복용합시다
 
탄산 첨가한 ‘까스명수’ 등장으로 1위 자리 내줄 뻔 
 
117년 동안 몇 차례의 위기도 있었다. 독립운동에 관여해 옥고를 치른 민강 사장이 1936년 48세의 나이에 타계하자 사세가 급격히 기울었다. 그러나 전화위복이랄까. 동방약방을 인수한 윤창식 사장은 전문경영인을 영입하고 사규를 제정하는 등 경영의 근대화를 단행한 끝에 회사를 크게 신장시켰다. “좋은 약이 아니면 만들지 말라. 동화는 동화식구의 것이니, 또 겨레의 것이니 온 식구가 정성을 다해 다 같이 잘 살 수 있는 기업으로 이끌어라”는 윤 사장의 경영철학은 지금도 동화약품의 경영이념으로 이어지고 있다. 윤 사장은 당시 조선 땅에 일제의 총동원령이 내려지는 등 성장에 한계가 있다는 것을 깨닫고 1937년 만주국에 ‘부채표 활명수’를 특허 출원하며 국외로 진출했다. 이로써 활명수는 국외에 상표를 등록한 국내 제품 1호라는 이름도 추가했다.

활명수는 한때 소화제 1위 자리를 위협받기도 했다. 1965년 회사명을 동화약품공업(주)로 변경하고 사세를 더욱 활발히 확장하던 무렵 위기가 찾아왔다. 같은해 삼성제약이 탄산가스를 주입해 청량감을 높여 야심차게 내놓은 액제 소화제 ‘까스명수’가 턱밑까지 추격해온 것이다. 활명회생수, 활명액, 생명수 등 60여종의 유사 제품의 도전에도 활명수의 아성은 굳건했지만 이번은 달랐다. 당시 콜라, 사이다 등 탄산음료가 인기였고 탄산가스를 넣은 까스명수는 탄산가스의 발포성 때문에 효과가 빠르다는 느낌도 줬다. 동화약품은 고심 끝에 탄산가스를 넣은 제품을 출시하는 맞불 작전을 폈다. 작전은 적중해서 이듬해 출시한 탄산가스 첨가 소화제인 ‘까스활명수’ 덕분에 까스명수에 빼앗긴 시장을 다시 탈환할 수 있었다. 까스활명수는 1991년에 빠르다(Quick)는 의미의 담은 큐(Q)를 추가해 타의 추종을 불허하는 액제 소화제로 더욱 승승장구한다.
 
활명수 누적 생산량 80억병, 이으면 지구와 달 1.5회 왕복
 
활명수가 국내 액제 소화제 시장에서 차지하는 비중은 절대적이다. 동화약품은 정확한 매출액을 공개하지 않고 있지만 회사가 대략적으로 추산한 활명수 제품군(활명수, 까스활명수-큐, 까스 활 3종)의 2012년 매출액은 약 460억원이다. 이는 국내 액제 소화제 시장 점유율은 70%를 상회하는 수치로 나머지 시장을 까스명수(삼성제약), 속청(종근당), 위청수(조선무약) 등이 나눠가지고 있다. 활명수의 연간 생산량은 약 1억 병. 동화약품에 따르면 2013년 말까지 약 85억 병의 활명수가 생산되었는데 길이 12cm의 활명수 병을 일렬로 이으면 지구와 달을 1회 반 왕복할 수 있는 엄청난 량이다.   

117년간 단 한번도 1위 자리를 내주지 않은 국내 최장수 브랜드. 이 영광스런 이름은, 브랜드의 본질을 지키는 가운데 시대의 변화에 유연하게 대처한 덕분에 얻을 수 있었다. 활명수에 들어있는 11가지 주요 생약 성분은 초창기와 달라진 것이 없다. 유사 제품과 차별화하기 위해 고유 상표인 ‘부채표 캠페인’을 꾸준히 벌여 ‘활명수=부채표=오리지널 소화제’라는 등식을 만들었다. 부채표 캠페인은 1990년대 중반에 집중적으로 진행됐지만 1960년대 제작된 두 편의 TV광고(동영상 참조)에서도 등장한다. 각각 에니메이션과 외국인 모델을 등장시켜 재미있게 연출한 TV광고는 “유사품에 속지 마십시오. 위장약의 원조 부채표 활명수”를 강조한다.
 
 
 
 
<1960년대 제작된 TV광고 두 편. 당시로서는 혁신적으로 애니메이션 기법을 도입하거나 외국인 광고 모델을 등장시켜 재미있게 제작했다.>
 

‘100년 전통의 소화제’는 오늘의 활명수를 만든 1등 공신이지만 이것이 활명수의 미래를 보장하는 것은 아니다. 혁신적인 신제품의 도전에 힘없이 주저앉는 ‘올드 보이’들이 우리 주변에 널려 있는 터다. 현재까지 활명수는 이러한 도전에 선제적으로 대응하고 있는 듯하다. 활명수는 낡은 이미지를 상쇄하는 다양한 시도를 하고 있다. 2011년부터는 웰빙에 대한 국민적 관심을 반영해서, 제품의 변질을 막기 위해 기준치 이하로 첨가해오던 보존제마저 사용하지 않는다. TV광고 등 젊은 소비자에게 어필하는 다양한 시도도 하고 있다. 요즘 방영 중인 삼각 김밥과 햄버거를 등장시킨 재미있는 TV광고도 젊은층을 붙잡기 위한 노력 중 하나다.
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2013년 10월 유명 예술가들이 디자인한 활명수 한정판 패키지를 출시했다. ‘생명을 살리는 물 캠페인’의 일환으로 판매 수익금은 아프리카 아이들에게 깨끗한 물을 전달하는 데 사용된다.

2013년 10월엔 팝아티스트 홍경택, 사진조각가 권오상, 크리에이터 박서원씨가 디자인에 참여한 세련된 한정판 패키지를 출시하기도 했다. 유니세프와 함께 진행하고 있는 ‘생명을 살리는 물 캠페인’의 하나로, 판매 수익금은 식수와 물 정화시설이 부족한 아프리카 어린이들에게 깨끗한 물을 전달하는 데 사용된다.
등록일 : 2018-02-28 오후 3:48:00   |  수정일 : 2018-02-28 15:50
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김공필 조선일보 행복플러스 편집장

브랜드 팩토리(Brand Factory)는 브랜드에 대한 사실(Fact)과 이야기(Story)라는 의미를 담고 있습니다. 이 시리즈는 조선일보 행복플러스 기자들도 함께 합니다.

4건
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만득이  ( 2014-01-20 )  답글보이기 찬성 : 19 반대 : 23
딱히 병 디자인을 생각해본건 아닌데 오래된 기간만큼 정말 많은 변화가 있었네요
강성인  ( 2014-01-20 )  답글보이기 찬성 : 9 반대 : 28
까스활명수와 함께한 추억이 새록새록 떠오르네요. 소화제하면 까스활명수인데 앞으로도 그 명성 쭉 이어가시길 오랜 팬으로써 기원해봅니다.
오다정  ( 2014-01-20 )  답글보이기 찬성 : 27 반대 : 18
까스활명수만한 소화제가 없죠.. 국민소화제 까스활명수의 앞으로의 행보 또한 응원합니다
jubila  ( 2014-01-17 )  답글보이기 찬성 : 19 반대 : 22
100년이 최장수 브랜드. 브랜드가 태어나 없어지기 까지 브랜드 주기가 있게 마련인데. 활명수는 아직도 우리 곁에 든든히 서 있다. 그만큼 브랜드가 주는 이미지와 상품가치가 함께 살아 숨쉬기 때문이라고 생각한다. 생명을 살리는 물이라는 의미가 좋은 까46365;이기도 하고.
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